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Los estudiantes Crystal Lee Pérez Pi, Dariel Torres, Diana Salomé y Diego Vázquez junto a su mentor Damaso Cardenales.
Los estudiantes Crystal Lee Pérez Pi, Dariel Torres, Diana Salomé y Diego Vázquez junto a su mentor Damaso Cardenales. (Suministrada)

Estudiantes sureños participan de crucial investigación científica

Pedro A. Menéndez Sanabria
Voces del Sur

Un grupo de estudiantes de la Escuela Especializada en Ciencias y Matemáticas Thomas Armstrong Toro en Ponce tuvo la importante tarea de crear un satélite en miniatura capaz de recolectar muestras en la estratosfera con el fin de determinar si en esta capa de la atmósfera existen esporas y hongos que puedan provocar alergias y otro tipo de reacciones en el ser humano.

Para el colectivo, compuesto por los alumnos Crystal Lee Pérez Pi, Dariel Torres, Diana Salomé y Diego Vázquez, el reto representó semanas de arduo trabajo y estudio ya que tuvieron que familiarizarse con conceptos de programación y fabricación digital, para luego poner en práctica estos conocimientos al elaborar un aparato tecnológico capaz de realizar el muestreo necesario.

“Ya había unos planos, pero tuvimos que ajustarlos a la propuesta y las necesidades específicas del proyecto, incluyendo la construcción de una cámara especial que pudiera colectar las muestras a diferentes alturas. Los estudiantes analizaron las especificaciones y sugirieron unas mejoras al diseño, luego se dedicaron a la etapa de ingeniería y finalmente el ensamblaje del satélite”, explicó a Voces del Sur Damaso Cardenales, quien fungió como uno de los mentores del grupo de alumnos.

El educador, quien cuenta con experiencia previa dictando cursos de robótica y programación, se expresó sorprendido con el grupo de estudiantes ponceños ya que, una vez les enseñó a programar en la plataforma Arduino, fueron capaces de correr casi todo el proyecto sin su intervención.

“Son unos muchachos excelentes que entendían más o menos la lógica detrás de todo el proceso de encontrar soluciones a cada situación que se les presentó. De hecho, en una ocasión fui yo el que me tranqué con un problema y fueron ellos los que propusieron la acción que terminó resolviendo el asunto”, narró el mentor.

El equipo ponceño, bautizado como el #PRCubeStars, fue uno de 10 equipos seleccionados en todo Estados Unidos por la organización Teachers in Space para formar parte de la iniciativa investigativa que incluye el uso de un planeador del proyecto Perlan de la compañía aeroespacial AirBus.

Otros de los mentores que colaboraron con el grupo fueron la doctora Yajaira Sierra-Sastre, el profesor Ricardo Miranda, el ingeniero Daron Westly y Carmen Noble.

Además de buscar la respuesta a importantes cuestionamientos científicos que tendrán un gran peso en el futuro de la exploración espacial, el proyecto tiene entre sus metas la estimulación de la enseñanza y promoción de los campos de las ciencias, tecnología, ingeniería y matemáticas (STEM, en inglés), al igual que las artes, algo que para Cardenales es de vital importancia para el futuro de la isla.

“Soy fiel creyente de enseñar estas tecnologías aquí en Puerto Rico. El mejor recurso natural que tenemos son nuestras mentes, nuestra inteligencia. Si comenzamos a darle énfasis en la ciencia y la ingeniería y las matemáticas desde los grados primarios estaremos ayudando a la nueva generación de puertorriqueños ya que en menos de 20 años mucho de lo que encontremos allá afuera estará ligado a la fabricación digital, las computadoras y dispositivos móviles, por lo que vamos a necesitar personas que sepan programar, construir y enseñar en estos campos”, opinó.

Precisamente durante los meses que trabajaron en la preparación del satélite, los estudiantes tuvieron la oportunidad de aprender a trabajar con muchos de los instrumentos y equipos del FabLabEA (Laboratorio de Fabricación Digital de la Escuela de Arquitectura) de la Pontificia Universidad Católica de Puerto Rico, localizado en el casco urbano de Ponce, donde pudieron llevar a cabo la fabricación de las piezas para el instrumento y luego su ensamblaje.

“Estas áreas de la enseñanza nos brindan herramientas para solucionar problemas y si vamos a ver eso es lo que enfrentamos a diario. Necesitamos ayudar a los estudiantes a desarrollar técnicas para solucionar situaciones de una manera lógica y óptima. Una vez logran obtener esta destreza lo pueden aplicar a cualquier faceta de su vida”, agregó Cardenales, quien mencionó que también se le dio énfasis a las artes ya que es otro componente importante del diseño de cualquier propuesta.

Tras meses de trabajo, el satélite en miniatura, diseñado por el aerobiólogo puertorriqueño Félix E. Rivera Mariani, fue transportado por el planeador a sobre 33,000 pies de altura en la región de Calafate en Argentina donde operó a una temperatura de -58 grados Fahrenheit y una presión atmosférica similar a la que se encuentra en el planeta Marte.

“Estamos muy contentos de saber que el proyecto tuvo la oportunidad de llevar a cabo su cometido, pero ahora estamos a la espera de los datos acerca de su funcionamiento para determinar si el satélite operó como debía. Necesitamos saber cuan preciso fue para poder concluir que tuvimos éxito”, sostuvo.

En caso de que el aparato haya logrado recopilar las muestras requeridas y el estudio arroje suficiente data para llegar a conclusiones sobre la presencia de esporas en la estratosfera, el nombre de los estudiantes ponceños será incluido en la lista de autores a la hora de presentar sus conclusiones.

El trabajo realizado a través de esta iniciativa inspiró al colectivo local MakerSpace PR, del cual forma parte Cardenales, a desarrollar un proyecto educativo similar que gire en torno al desarrollo de globos climatológicos.

“Estamos esperando terminar con este proyecto para comenzar a darle forma a esa iniciativa que sería totalmente local, de modo que podamos darles la oportunidad a más estudiantes de poder familiarizarse con la fabricación digital y otras ramas”, adelantó.

Publicado: 30 de agosto de 2017